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尿素短缺衝擊全球經濟,或將推高世界各地食品價格


這個故事是關於那些默默維持著世界運轉的無名力量。它講述了現代文明如何精密相聯,也講述了地球上一個地方出現的騷動如何在另一個地方掀起風暴。
自然,這個故事說的是尿素。
這種不起眼的化學物質——是的,這種尿液裡的東西——的價格正在飆升至十多年來未曾見過的水平。在這個短缺普遍存在、通膨令人擔憂的時代,光是這一點聽起來可能還不會讓人太驚訝。但是,尿素將全球幾股看起來不相干的經濟動盪連接了起來,這表明極端天氣和航運危機是多麼容易導致供應短缺擴散。
各行各業的人們都感受到了衝擊。在印度,尿素的缺乏讓農民擔心自己的生計。在韓國,這意味著卡車司機無法啟動引擎。
尿素是一種重要的農業肥料,因此,價格上漲最終可能意味著世界各地餐桌上的成本增加。聯合國糧農組織的食品價格指數已經達到了2011年以來的最高水平。新冠疫情已經導致大量人口面臨飢餓,食品價格的上漲可能導致更多人難以滿足基本的飲食需求。另外兩種廣泛使用的化肥價格也在飛速上漲。
化肥價格飆升的一個重要原因是煤炭和天然氣價格高企。人類尿液中的尿素是在肝臟中產生的。而工業尿素則是通過一種有著百年歷史的工藝製成,它將天然氣或從煤炭中提取的氣體變成氨,然後再用來合成尿素。
還有其他因素的異常結合,也在推高價格。
中國和俄羅斯是世界上最大的兩個尿素生產國,為了確保本國農民的供應,它們對出口採取了限制措施。在中國,能源短缺導致一些地區停電限電,這迫使化肥廠削減產量。
颶風艾達在8月橫掃美國墨西哥灣沿岸時,幾家大型化工廠不得不停工。西方國家對白俄羅斯的制裁打擊了該國的鉀肥生產,而鉀肥是另一種化肥的關鍵成分。港口延誤和高昂的運費(化肥屬於大宗商品)都導致了成本的增加。
所有這一切正以意想不到、有時甚至是痛苦的方式,波及世界各地。
在印度,出於對化肥短缺的擔憂,大批絕望的農民聚集在政府分配中心外,與警方發生衝突。
在韓國,卡車司機擔心他們將無法工作。原因?尿素是一種行業靈藥,可以減少卡車的溫室氣體排放,韓國不允許柴油發動機在沒有尿素的情況下啟動。
英國人擔心,碳酸飲料裡以後就沒有小氣泡了。為什麼?9月的時候,大型化肥製造商CF Industries以天然氣價格上漲為由,將英國兩家工廠停工。食品級二氧化碳是合成氨生產過程中的副產品。其中一家工廠目前已經恢復生產。
至於全球食品價格是否即將飆升的大問題,世界銀行研究商品市場的經濟學家約翰·巴菲斯表示,他相信農戶已經基本鎖定了當前作物季節的化肥價格。
但明年年初,當美國農業部發布美國農民種植意願年度調查的初步結果時,情況可能就不一樣了。這些結果將為全球種植戶該如何應對最新市場形勢提供線索。
「那些報告通常都很無聊,」巴菲斯說。「沒有人知道它們。沒有人去讀。」
但這次不同了,他說。
「如果我們看到煤炭和天然氣價格還保持在目前的水平,那食品價格肯定會更高,」他說。「這是毫無疑問的。」
中國是全球化肥貿易的關鍵環節。據世界銀行統計,中國的尿素類肥料出口約佔全球的十分之一,另一種農作物肥料磷酸二銨的出口則佔到了約三分之一。
隨著燃料和化肥價格今年開始上漲,中國國務院在6月批准了數十億美元的補貼和其他對農戶的支持政策。7月,國家發改委約談了國內部分重點化肥企業,達成了暫停出口的決定。
到秋季,電力需求飆升,導致中國主要的磷酸鹽產地雲南省下令大幅削減高耗能行業的產能,包括化肥生產。10月,中國海關對29種化肥及相關產品的出口實施了額外的檢驗規定。
Sitonia Consulting是上海專門研究中國農業市場的諮詢公司,該公司的達林·弗里德裡希表示,自疫情開始以來,中國領導人對糧食安全的重視程度大為增加。
「他們可能更先認識到這將對全球供應鏈造成多大破壞,」弗里德裡希說。「在這樣的形勢下,顯然是寧可糧多也不要糧少。」
韓國非常依賴中國尿素生產的一種工業液體,這種液體可以分解柴油尾氣中的有害氣體。根據韓國的環境法規,當尿素箱為空,柴油卡車的電子控制系統會阻止發動機運轉。
由於尿素溶液的價格在上個月暴漲了十倍之多,一些韓國卡車司機表示,他們放棄了跑長途或高山地區等需要消耗更多尿素的工作。在建築工地,只要有一輛重型汽車的尿素用完,整個項目都可能癱瘓。
「如果我的卡車開不了,那我全家的生計,我孩子的學費,什麼都沒了,」47歲的金程石(音)說道,他在首爾開自卸車為生。
另一位50歲的司機金宇賢(音)說,他晚上的時間和週末都在尋找尿素。
「我會給許多加油站打電話,直到某一家說還有剩餘,然後和他們約好去取,」金宇賢說。「等我到那裡,剩下的也沒了。」
在與中國達成數月進口協議之前,韓國從澳洲空運來數千加侖尿素救急。
中國今年的出口尿素超過一半都流向了印度。印度政府對化肥的補貼使價格保持在較低水平,但將化肥分配給種植戶需要國家和地方當局之間的協調,而雙方經常因為黨派鬥爭等原因產生矛盾。
今秋化肥短缺的時候,印度中部中央邦44歲的稻農丹帕爾·亞達夫已經因為上一季的低收成而負債累累。他的家人說,他去了政府的化肥分配中心卻空手而歸,他愈發痛苦,還有了自殺的念頭。
留給亞達夫滋養他土地的時間不多了。10月28日,他在化肥中心外等了三天,還是什麼也沒得到,他返回家中,鎖上了門。
後來,他的兄弟維維克發現了昏迷不醒的亞達夫。他服了毒。醫生在醫院宣布了他的死亡。
「他拚命地尋找化肥,」維維克·亞達夫說。「這是這個時候每個農民都在經歷的事。」


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