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獨角獸Palantir會是矽谷下一個“燙手山芋”嗎?


Palantir Technologies Inc.看似是矽谷一台非常成功的間諜軟體機器。這台機器通過分析海量數據來洞察真相,其分析方法因為幫助追蹤本·拉登(Osama bin Laden)而名聲大噪。從一項指標看這家公司的估值達到200億美元,是估值最高的非上市科技公司之一,其創始人中有知名投資人Peter Thiel。 然而風光背後,Palantir面臨着許多問題,或許難副盛名。 Palantir已經開始籌劃首次公開募股(IPO),但成立14年來還從未實現過年度盈利。多年來該公司一直在努力爭取更多企業客戶,但屢屢受挫,一些潛在客戶認為Palantir對待業務有些輕率,而且因為其與政府部門和情報機構合作而心存謹慎。由於期望中的合同競標失敗,去年Palantir未能實現銷售目標。 過去其工程師習慣於揮霍浪費,並稱這種無節制的做法為“Palantir福利綜合症”,該公司總部為其僱員提供的午餐菜單多達13道菜,包括去頭龍蝦和生魚片。 Palantir多年來一直在嘗試爭取更多的公司大客戶。 圖片來源:ANDREW TESTA FOR THE WALL STREET JOURNAL 該公司首席執行長Alex Karp令這種打破常規的氣氛更加濃重。在職員工和前員工都表示,當Karp對某個想法感到興奮時,他會攥起拳頭,對着員工胸前輕輕來上一拳。 這一切都讓Palantir和Karp處在一個矽谷常見的關口。儘管已經成為一家全球性公司,但Palantir的運營仍像初創公司那樣雜亂無章。投資者和員工都呼籲上市,這樣他們就能更容易的脫手股份套現,面對這樣的訴求,Karp現在必須讓Palantir的運營變得更加傳統。 現年51歲的Karp稱:“我們是一家將要進入青春期的公司,孩子和成年人所面對的規則是不一樣的。” 許多估值超過10億美元的“獨角獸公司”在成立多年後仍然虧損,Palantir也是其中之一。優步(Uber Technologies Inc)和WeWork Cos.已分別燒錢逾80億美元和20億美元,現在仍在虧錢。這與上一代公司形成了鮮明對比。Facebook Inc.(FB)在創立五年後就實現了年度盈利。 知情人士表示,一些投資者向Palantir高管抱怨IPO計劃長時間一再拖延。該公司2015年最後一輪融資時的估值水平達到了200億美元,而其主要金主Thiel已經以遠低於這一估值的水平通過私下配售減持股份。 投資者表示,Karp及Palantir的其他人員已告訴他們,公司將在2019年實現盈利。過去的一些年頭裡Karp也做出過這樣的承諾。在賺錢是否要緊的問題上,他仍在傳達指向不一的信號,經常說他關注的重點是打造全世界最重要的企業。 他稱:“我們可能會公布的数字有一個預料之外的結果,那就是盈利能力。” Palantir正在接觸多家投資銀行,討論最快於明年上市的計劃。而在背後,Karp踏上了某種形式的道歉之旅。今年在華盛頓特區與客戶會面時,他承諾要改變該公司員工給別人留下的自負、傲慢甚至草率的印象。 據在場人士表示,Karp稱:“我們以前是一群穿着短褲和T恤的毛頭小子,我們已經意識到這損害了我們的可信度。” Palantir最大股東Peter Thiel說,他對公司有信心。 圖片來源:STEPHANIE KEITH/GETTY IMAGES 為削減成本,Palantir出售了一些寫字樓物業,並放緩了高薪工程人員的招聘工作。該公司正對緊急情況下可乘坐國際航班商務艙等員工福利待遇進行嚴格評估,這對該公司無疑是一個衝擊。Palantir曾在全公司範圍內就是否將手工培根重新納入早餐菜單展開辯論,該公司員工將此事稱為“培根門(Bacongate)”。知情人士稱,Palantir還解僱了兩名用公款購買內衣和西裝的員工。 Palantir正努力提高該公司分析軟體對企業的吸引力,並獲得了瑞士信貸集團(Credit Suisse Group AG, CSGN.VX)、默克公司(Merck & Co. Inc., MRK)、菲亞特克萊斯勒汽車(Fiat Chrysler Automobiles, FCAU)、美國聯合大陸控股有限公司(United Continental Holdings Inc., UAL)和空中客車集團(Airbus Group, EADSY)等公司的青睞。 目前仍是Palantir第一大股東的Thiel表示,他對該公司有信心。他說:“潛入水下沒關係,重要的是能在某個時候浮上來換氣。” 水晶球 對在職員工和前員工、投資者和客戶的採訪,讓外界對Palantir是如何嘗試扭轉業務有了深入了解。 Palantir這個名字取自《指環王》(The Lord of the Rings)系列電影中的一個水晶球。2004年,該公司由斯坦福大學剛畢業的大學生創立,啟動資金3,000萬美元,大部分由PayPal聯合創始人Thiel提供。美國中央情報局(Central Intelligence Agency)的風險投資部門後來也參与進來。 在11年中,Palantir通過12輪融資籌集了大約25億美元資金。投資者包括前好萊塢經紀人Michael Ovitz、家得寶(Home Depot Inc., HD)聯合創始人Ken Langone和《華爾街日報》(The Wall Street Journal)母公司新聞集團(News Corporation., NWS, NWSA)執行董事長默多克(Rupert Murdoch)。 上月,Palantir位於倫敦的辦公室。 圖片來源:ANDREW TESTA FOR THE WALL STREET JOURNAL Palantir最初的想法是專注銷售一款與PayPal所用工具類似的欺詐監測工具。客戶可能是政府機構,這些政府機構希望通過車輛登記或者恐怖主義分子營地地址等分散數據集尋找關聯。Palantir很快贏得了美國特種部隊(U.S. Special Forces)、美國聯邦調查局(Federal Bureau of Investigation)和國際情報機構等客戶。 Karp會多國語言,擁有哲學博士學位,雖然他不是訓練有素的程式員,但卻熱衷於管理一個全球性機構,每年有大約250天都在旅行。他有時會用德語大聲接聽辦公室電話,與他在歐洲的一個女友聊些八卦。 Karp在談到關於這些賬戶時表示:“我們在德國有大型業務,我的德語主要就是用來拓展業務。” Karp自稱是一名社會主義者,喜歡穿運動服和戴鮮艷的毛線帽來上班。他還是一個健身狂,住在一個巴伐利亞風格的單間農舍里。他偶爾會猛推客戶的胸部,展示一个中國武術動作。他在紐約的辦公室里有三把太極劍,還有一把在帕洛阿爾托的辦公室。 Palantir的業務從一開始就很神秘,很多僱員都需要申請安全權限。如果僱員住在離公司辦公室很近的地方,他們可以獲得五位數的獎金支票。 Palantir最初的業務重點是政府業務。投資者和該公司的僱員聲稱,其軟體在美國追捕拉登、瓦解廣泛的恐怖主義網絡和追蹤麥道夫(Bernard Madoff)等騙子方面功不可沒。 在數年時間里,該公司的員工都被禁止公開談論業務。Karp會對員工說:“我們根本不需要任何銷售人員。”這一表態也體現了該公司的工程背景。 Karp表示:“如果話里有一些粗俗的詞,我的確說過。” Karp說:“這不是一門科學。我們是一群藝術家。” 圖片來源:ANDREW TESTA FOR THE WALL STREET JOURNAL 在Palantir尋求從政府業務向私營行業擴張時,該公司的業務計劃中包括初期虧錢以期未來獲得高利潤業務的策略。該公司的工作崗位是勞動密集型,軟體由定制的編程語言編寫,而且軟體的培訓是一對一的。 Palantir派出所謂的前沿部署工程師而非銷售人員去見潛在客戶。一些工程師在回答有關商業前景的質疑時表示,只需將數據插入Palantir的軟體中,然後等待結果出來就可以了——有人認為這樣的說法咄咄逼人、自以為是。 Karp則表示,客戶總是想要控制自己的數據。 合同遭取消 Palantir與企業間的合作戰略在大約三年前觸及最低水平,當時包括摩根大通(JPMorgan Chase & Co., JPM)和好時食品(Hershey Co. ,HSY)在內的多家公司放棄了與Palantir簽署價值數百萬美元的合同。摩根大通對此未予置評。好時食品發言人表示:“我們與Palantir的項目是學習之旅的一部分,旨在打造獲取獨到見解的能力。” Karp將此類困境描述為創新過程的組成部分,而這一過程目前已經顯現出了部分成效。 他說:“這不是一門科學。我們是一群藝術家。你不能對巴斯奇亞或莫奈說:嗯,那幅畫沒有捕捉到最佳時間點。” 為了更好地吸引企業客戶,大約兩年前Palantir開始推出新產品Foundry,這款產品相當於一款現成軟體,可以對整個組織的數據進行整合和運算分析。 與之前工程師根據不同客戶的需求量身定制軟體不同,Palantir將Foundry設計成更通用的產品,可以嵌入客戶現有的電腦網絡。一般來說,這款軟體可以為幾十或數百名僱員使用,而非僅限於受到專門培訓的軟體工程師。Palantir表示,這樣公司可以縮小每個客戶的支持團隊規模,從而獲得更大利潤。 空中客車是Palantir的客戶。圖為今年,空客工廠內的一架BelugaXL型的貨運飛機。 圖片來源:FREDERIC LANCELOT/ASSOCIATED PRESS 瑞士信貸首席合規長Lara Warner說,藉助Foundry該行可以整合一個單一客戶在全球的賬戶,從而發現潛在洗錢行為。默克首席数字長James Kugler說,公司通過這款軟體來管理中國市場助孕葯的銷售數據,從而更好地預測需求和庫存,最初公司曾派自己的數據科學團隊解決這一問題但沒有成功。 菲亞特克萊斯勒使用這一系統來追蹤零部件召回。美國聯合大陸稱,今年開始使用Foundry來運算分析客戶調查,例如當某個飛機座椅靠背無法後仰時,該公司可以將資訊傳遞給飛機停靠休息地適合的机械師以及可以協調飛行員的登機門服務人員。 Palantir的客戶空中客車(Airbus)的數位化轉型負責人Marc Fontaine表示:“我們的數據問題不是少數大數據問題;而是成千上萬個非常小但相互關聯的問題的集合。”他表示,Foundry取得的突破是“繼續建造並反覆利用我們已建立使用的系統。” Palantir已不再抵觸銷售人員。該公司稱去年招聘了35名銷售人員。 據知情人士透露,該公司去年收入約為6億美元,預計2018年收入將超過7.5億美元,2019年達到10億美元。該公司對投資者表示,希望不久之後來自企業客戶的收入將從目前的一半左右增至70%;成立之初這部分收入幾乎為零。 Palantir仍面臨公眾認知不佳問題。長期以來,該公司一直因為政府服務業務而飽受批評,包括提供軟體幫助執法部門擴大對嫌疑人的監控。從兩黨獲得的美國政府合同讓該公司拿到了數十億美元,但移民和隱私權益組織近期對該公司與移民海關執法局(U.S. Immigration and Customs Enforcement, 簡稱ICE)簽訂的合同提出了批評,指責該公司幫助特朗普政府拆散移民家庭。 Palantir的一些員工在今年召開的會議上懇求管理層終止ICE的合同。Karp告訴他們,Palantir協助遏制毒品的跨境流動,而不是拆散移民家庭。Karp還表示,他不會為了迎合短期政治需求而做商業決策。 Palantir的投資者Langone稱,他們不能根據最新的政治事件來經營業務,否則他們就不會有生意了。 Karp表示,他的家人不喜歡Palantir所做的事情,而特朗普時代的到來加大了推銷的難度。 Karp稱,許多全球和國內的客戶不想與一家為全球機密機構提供服務的公司有瓜葛。他表示,希望公眾能認識Palantir的真實面貌,但不是每個人都會喜歡該公司。 一些投資者表示,他們將就上市事宜進一步向Palantir施壓;該公司一直在推遲IPO計劃。Palantir投資者Oceanic Partners的首席執行長Tim Sullivan稱,很可能到了做點公開事情的時候了。他表示,私募市場對Palantir股票的需求並不大。 圖為Palantir位於倫敦的辦公室。 圖片來源:ANDREW TESTA FOR THE WALL STREET JOURNAL Palantir通常在年度員工大會上公布業績,今年該會議的召開時間比往年晚了一些。這引起了員工們的警覺;Palantir向員工支付薪酬中的一部分是不好套現的股票,股票發放與公司業績掛鈎。隨後,該公司工程部門主管Shyam Sankar站在全體員工面前,發出競爭正在加劇的警告。 他說:“強獸人來了!”他指的是《指環王》中一個邪惡的種族。Palantir向工齡較長的員工支付額外的股票薪酬,並下調了這類股票期權的價格。 Karp說,之所以採取縮減差旅費等新的成本削減舉措,是為了避免浪費。 據知情人士透露,摩根士丹利(Morgan Stanley)的投資銀行家們已告訴Palantir,如果該公司想要以360億-410億美元區間高端的估值水平上市,就必須讓市場相信未來幾年Palantir仍將增長。 持有Palantir股票的摩根士丹利旗下共同基金在監管文件中估計,截至6月底,Palantir的估值還不到50億美元。摩根士丹利不予置評。其他一些基金給出的估值比這個数字要高一些。 Karp說,Palantir對IPO的態度“很分裂”。兩年前,他曾對《華爾街日報》表示,IPO將以一個合理的價格給予員工退出套現的機會。如今,他聲稱對IPO沒有定見。 查看本文的英文版 ➝


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